Ceļš uz F1

Ķīna ir iedzīvotāju skaita ziņā lielākā valsts pasaulē. Tā jau gadiem ilgi ir mājvieta Grand Prix posmam un sastāda lauvas tiesu TV auditorijas. Tomēr līdz 2022. gadam nevienam Ķīnas pārstāvim nebija izdevies kļūt par F1 braucēju. Guanju Žou kļuvis par celmlauzi, tomēr arī viņa karjera nav ritējusi tik gludi, kā varētu cerēt.

Ar kartingu Žou sāka nodarboties 8 gadu vecumā, tomēr ņemot vērā sporta veido zemo attīstības līmeni valstī, 12 gadu vecumā tika pieņemts lēmums doties uz Lielbritāniju, lai pilnveido talanta izaugsmi. Pēc labiem rezultātiem kartingā, bija pienācis laiks sēsties pie formulas stūres. Viņš jau bija kļuvis par “Ferrari” braucēju akadēmijas biedru.

Itālijas F4 čempionātā 2015. gadā Guanju Žou kļuva par labāko debitantu, taču nespēja pieveikt igauni Ralfu Āronu. Rezultāti Vācijas F4 čempionātā nebija tik spoži, tomēr ar to bija pietiekami, lai spertu soli uz priekšu un pievienotos Eiropas F3 čempionātam.

Vēl pirms tam ziemā Žou izmēģināja spēkus Jaunzēlandē notiekošajā Toyota Racing Series čempionātā. Kamēr kartinga dienu cīņubiedrs Lando Noriss izcīnīja titulu, Žou uzvarēja tikai vienā no 15 sacīkstēm, kopvērtējumā paliekot sestajā vietā. Arī F3 sezona izvērtās samērā blāva. Ja neskaita divus goda pjedestālus pirmajos posmos, Guanju pārsvarā bija atrodams otrajā desmitā.

Pēc sezonas “Motopark” sastāvā Žou atgriezās “Prema” komandā, ar ko kopā bija guvis panākumus Itālijas F4. Lai gan iepriekšējā sezonā tā bija vadošā F3 komanda, 2017. gads nebija tik gluds. Makss Ginters un Kalums Ailots nostabilizējās kā komandas līderi, tomēr titulu neizcīnīja. Tikmēr Žou, vēlreiz paliekot bez uzvarām, noslēdza gadu astotajā vietā, četras pozīcijas virs vēl viena komandas biedra Mika Šūmahera.

Neraugoties uz runām par pāreju uz F2, Guanju Žou nolēma uz vēl vienu gadu palikt Eiropas F3 čempionātā. Ķīnietis uzsāka sezonu ar uzvaru Po ielu trasē un ilgāku laiku cīnījās par kopvērtējuma vadošajām pozīcijām. Sezonas otrajā pusē atvērās komandas biedri Šūmahers un Švarcmans, atstājot Žou otrajā plānā. Gads atkal tika noslēgts necilā astotajā vietā.

Par spīti šķietamajai stagnācijai un sadarbības pārtraukšanai ar “Ferrari”, Žou atrada vietu “UNI-Virtuosi” Formula 2 komandā uz 2019. gadu. Šis izrādījās pareizais solis. Lai gan komandas biedrs Luka Giotto bieži bija ātrāks, Žou vairākkārt kāpa uz pjedestāla, tostarp Pola Rikāra trasē, piekāpjoties Antuānam Ubēram un Huanam Manuelam Korream, kuru abu karjeras strauji aprāvās dažas nedēļas vēlāk notikušajā traģiskajā sadursmē. Žou sezonu noslēdza septītajā vietā, visaugstāk no debitantiem.

Viņš bija kļuvis par “Alpine” komandas testpilotu un palika F2 uz vēl vienu gadu. Jau atkal bija redzams F3 scenārijs – Šūmahers, Ailots, Švarcmans kāpa pa karjeras kāpnēm, kamēr Žou palika ēnā un kopvērtejumā palika sestais, vienīgo uzvaru izcīnot Sočos, kur sacīkste tika apturēta jau pirmajos apļos pēc iespaidīgas sadursmes.

Savu trešo Formula 2 sezonu 21 gadu vecais jauneklis uzsāka kā viens no favorītiem uz titulu. Arī “Alpine” sāka uzticēties arvien vairāk un sniedza izdevību piedalīties Austrijas Grand Prix treniņos pie F1 stūres. Arī F2 uz viņu liktās cerības sāka attaisnoties. Žou izcīnīja vairākas uzvaras un sezonas pirmo pusi turējās kopvērtējuma vadībā. Beigās veiksmīgāka izrādījās “Prema” komanda ar Oskaru Piastri un Robertu Švarcmanu, tomēr trešā vieta tika nosargāta.

Pateicoties spēcīgam atbalstam no vairākām Ķīnas kompānijām viņš kļuva par favorītu uz vietu “Alfa Romeo” komandā. Žou izredzes sašūpojās, kad kļuva zināms, ka vienību plāno iegādāties “Andretti Autosport”. Darījums tomēr nenotika un Žou tika apstiprināts kā 2022. gada F1 sezonas vienīgais debitants.

Startam F1 Guanju Žou izraudzījies 24. numuru, godinot savu elku, NBA leģendu Kobi Braientu.

Foto: Guanyu Zhou Twitter